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科學家證實:狗兒其實也是人!

科學家證實:狗兒其實也是人!

在2013年10月6日刊登於紐約時報上的一篇評論十分有趣,敘述美國傑出的精神學家及心理學家Gregory Bern在過去兩年,如何與他的同事訓練狗兒在清醒及不緊迫的情況下進入核磁共振掃描器,以找出狗兒的大腦是如何運作,而更重要的是,牠們是如何看待我們人類。
而在訓練及掃描12隻狗兒後,Gregory Bern得出一個結論:狗兒其實也是人!
由於狗兒無法說話來表達,科學家必須倚賴觀察牠們的行為來得出牠們正在想什麼,這是十分有趣的,因為你無法問狗兒為何牠會如此做,或是牠感覺如何。也正因為牠們不會說話,因此進行動物情感認知的實驗是嚇壞許多科學家,也是個很大的研究。
直到現在有可以直接讓牠們通過核磁共振掃描的機器,牠們的內在想法也可以被直接反映,這樣的研究變得稍稍容易些。然而核磁共振機器很吵,在掃描過程中即使是人躺在裡面都不見得會適應,更不用說對這機器一無所悉的狗兒了。以往狗兒都需經過麻醉才能進行掃描,但是如此一來就不能觀察牠們的腦部活動了。
在這份實驗中,每位家長都會被要求簽署一份同意書,表示是志願參加,而且過程中不會麻醉狗兒,如果不願意繼續實驗,與人的實驗志願者相同,家長隨時可以讓狗兒停止及退出實驗。
Gregory Berns的狗兒Callie是第一隻實驗的對象,也許牠是習於打獵的混種獵犬,所以對事物保持高度的好奇心,因此很順利的完成訓練,牠可以自行進到艙體裡進行掃描。而且整個過程還要讓牠習慣戴上耳罩,以免機器操作時的95分貝聲音去嚇到牠。
經過數月後,當地的狗社群團體知悉這項研究是要了解狗兒在想什麼,一年內有12隻狗兒加入實驗。
雖然這個實驗才剛開始回答一些有關狗兒大腦的基本問題,但不態忽視的人腦與狗腦有一項基本的相似:caudate nucleus尾狀核。
尾狀核位於腦幹和大腦皮層之間,是獎賞回路區域的一部分,富含多巴胺受體。在人類中,「尾狀核」在我們期待中扮演著享受美好事物的關鍵作用,例如美食,愛和金錢。但我們可以只藉由測量尾狀核的活動狀態,推斷出一個人的想法嗎?由於大腦功能極為複雜,一個接連一個,要把一束單一功能或單一大腦區的情緒挑出是很困難的事情。但大腦的「尾狀核」可能是一個例外。特定部位的「尾狀核」與人類享受的的活動有一致性,在正常情況下,它可以預測我們的喜好的食物,音樂,甚至美的事物。

在狗兒中,我們發現「尾狀核」對於指示食物的手勢反應增加,也對熟悉的人物的氣味增加活動反應。甚至在初步的實驗中,狗兒對短暫走出視線外的家長再返回後,腦部有明顯的反應。而狗兒有這些反應,代表牠們很愛我們嗎?其實不一定。但是從人類的「尾狀核」對刺激的情緒反應,與狗兒的「尾狀核」反應類似。神經學家稱這個為functional homology功能性的同源性,而它可能可以做為觀察狗兒情緒的跡象。

在過去,狗兒一直被認為是「物」而不是「人」,在法律上也把牠們視為財產而非生命,但若可以偵測到牠們情緒的能力,例如愛與依戀,就意味著狗兒與小孩一樣,有一定程度的感知能力。這種能力,可以使我們重新思考如何對待牠們,甚至與人類相近的靈長類動物,因為牠們與人類一樣,都有七情六欲,而非冷冰冰的物品。

以目前的動物保護法,許多動物都是被剝削人格權的,從收容所、繁殖場到賽狗、實驗室都一樣,而一旦從MRI這樣的積極的神經生物學方式來證明牠們的情緒反應,那就可以進一步授予狗兒的人格權,在法律基礎下保護動物的權益,給予免於剝削的保護。

也許狗兒大腦成像的研究當無法幫助訂定相關的法律,然而美國神經學專家舉例,美國高最法院最近有一個案例,援引少年犯的大腦在青春期尚未成熟,因此裁定少年犯不能被判處終身監禁或無法假釋。這樣的判例也等於為神經科學與法律間開了一扇門,或許有一天,我們也會看到為了狗兒的大腦成像研究為基礎的各項辯論。

 

(圖片來源:姓名標示 PeterJBellis,CC Licensed)

 

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